Autor: Pablo Herreros Ubalde 9 mayo 2016

Érase una vez un presidente de los Estados unidos que en sus discursos solía morderse el labio inferior y decir a su audiencia “I feel your pain” (Siento tu dolor). Casi seguro que solo era una frase muy bien escogida por su equipo de campaña, sin ningún tipo de sentimiento real detrás. Aún así, muy efectivo para una sociedad que salía de la primera experiencia de la dinastía Bush.

 

Ensayo sobre la empatía

Enseñar a tu hijo a montar en bicicleta, emocionarte en el cine o vibrar en el campo de fútbol cuando van a lanzar un penalty. Curar las heridas de otros, preocuparse por sus necesidades y reaccionar. Todas estas acciones y sentimientos en las que nos contagiamos emocionalmente o implican adoptar las perspectivas ajena para ejecutarlas, no existirían sin la empatía. Estamos tan acostumbrados a emplearla que apenas caemos en la cuenta de su importancia en la vida diaria, principalmente en el área social.

El caso de Phineas Gage es uno de los más estudiados de las neurociencias para ilustrar la importancia de la empatía en la vida. Gage era un trabajador de una compañía ferroviaria en Estados Unidos. Un día tuvo un grave accidente mientras estaba trabajando y un rail de la vía le atravesó el cerebro. De manera milagrosa sobrevivió aunque sufrió graves lesiones en los dos lóbulos frontales. Para los desconocidos, Gage parecía llevar una vida normal, pero lo cierto es que su personalidad cambió radicalmente. Antes era un hombre de familia y muy amable. Pero tras el accidente comenzó a maltratar a sus amigos y familiares. Para los que le habían conocido en el pasado era otra persona distinta. Gage parecía haber perdido la empatía de un día para otro. Era incapaz de ponerse en el lugar de otros para conocer las consecuencias de sus actos.

¿Qué es lo que había cambiado? Sabemos que parte de los mecanismos y redes neuronales que se usan para las relaciones sociales se encuentran en este área del cerebro que fue lesionado. En consecuencia, Gage había perdido la capacidad de reconocer las consecuencias de sus actos.

La empatía, especialmente desarrollada en nuestra especie, es la capacidad de ser afectado o compartir el estado emocional de aquellos que nos rodean, pero también evaluar las razones de por qué ha ocurrido. Esto sucede de manera automática e inconsciente en el cerebro de cada uno de nosotros, en cuestión de mili segundos.

Por lo tanto, la empatía nos permite de manera casi instantánea “conectar” con la mente de las personas que nos rodean. Como nos enseña el caso de Gage, esta capacidad es esencial para regular las interacciones sociales, coordinar actividades con compañeros y compañeras, así como para lograr objetivos comunes.

 

Origen de la empatía

La ventaja de vincularse emocionalmente se originó en las relaciones materno-filiales de los animales, muchos millones de años antes de que apareciera nuestra especie. Una madre que sabe detectar las necesidades de su descendencia, tanto fisiológicas como emocionales, puede atenderlas mejor y elevar así sus probabilidades de supervivencia.

Los cuidados de los animales con menor capacidad empática o sin ella son respuestas condicionadas ante el llanto o un peligro inminente, pero carecen de la flexibilidad de los que entienden la situación y pueden adaptar su respuesta en función de las necesidades. Esta es la gran ventaja evolutiva de la empatía y por lo que fue favorecida por selección natural en un grupo de animales. Pero el desarrollo de la empatía no se paró ahí. Una vez surgida, los miembros extendieron su uso más allá de los límites familiares y la aplicaron en sus relaciones sociales.

Por ejemplo, con el uso de la empatía podemos identificar con mayor precisión lo que necesitan las personas o lo que las hace daño, ya que no es para todos igual. Esto implica que las reacciones se ajustan según el sujeto y el contexto.

Acciones como la caza, la defensa o el cuidado mutuo cambiaron radicalmente, ya que con este mecanismo mental los humanos podían identificar mejor y adelantarse a las situaciones de los demás lo que sin duda otorga una mayor sincronización. Pero la empatía también puede usarse para hacer daño. Por eso algunos científicos distinguen entre simpatía y antipatía como los dos lados de la moneda del mismo fenómeno, ya que para torturar o chantajear emocionalmente, también es necesario usarla.

 

Niveles de empatía

Existen diferentes niveles de empatía. El más básico y sobre el que se cimientan otros más complejos es el contagio emocional. Se trata de un proceso en el que uno o varios individuos, se ven afectados por las emociones de otros cercanos. El ejemplo clásico es el del llanto de los niños en una guardería. Cuando empieza uno se extiende al resto como la pólvora. La causa es una emoción o estímulo externo, como en el contagio de la risa o el bostezo.

Además de emociones, se contagian reacciones corporales: imitación de las expresiones faciales y posturas del cuerpo. Pero las personas también nos contagiamos de aspectos relacionados con el lenguaje, como el tono de voz, el acento o el léxico. Todo de manera inconsciente y automática.

Igualmente, se producen unos pequeños movimientos involuntarios en los músculos de la cara (rapid facial mimicry) que replican a menor escala los de otros. Por ejemplo, cuando una persona nos sonríe, los músculos que usamos para sonreír se activan automáticamente. Estas reacciones faciales son imperceptibles y suceden en microsegundos, lo que dificulta su análisis. Se trata de una mímica que se escapa a nuestro control siendo muy difícil de inhibir, como demostró el psicólogo John Lanzetta en los años ochenta en un curioso experimento. Se mostraban a estudiantes republicanos y demócratas dos tipos de vídeos de Ronald Reagan: unos sonriendo y otros enfadado frunciendo el ceño. Tras el visionado se les preguntaba sobre qué sintieron. Los estudiantes republicanos compartían las emociones de Reagan, mientras que los demócratas decían sentirse enfadados. Los electrodos colocados en sus caras demuestran que ambos grupos replicaron esas mini-expresiones faciales activando los músculos correspondientes. Todos imitaron de manera las sonrisas de Reagan, independientemente del partido al que votaban.

Pero el siguiente logro evolutivo ocurrió cuando a ese contagio emocional pudimos añadir la comprensión de las causas que provocan el malestar o bienestar de los demás. Eso nos permite hacer algo más al respecto, sin tener que responder con el mismo patrón una y otra vez. El primatólogo Frans de Waal habla de “empatía cognitiva” cuando a la reacción empática se le añade la comprensión del contexto. Al identificarnos, la emoción y la motivación que nos impulsan ya no son sólo externas, como en el contagio emocional, sino tambiéninternas, pues sentimos de manera muy similar a quien observamos.

Pero si los humanos conectamos tanto emocionalmente unos con otros, ¿por qué no acabamos destrozados de pasar por tanta emoción y accidente que sucede ante nuestros ojos? En realidad, los investigadores sugieren que la empatía es el resultado de nuestro cerebro simulando virtualmente, lo que representa sólo una parte de la experiencia de la otra persona. Por eso, cuando alguien se corta la mano con un cuchillo y lo observas, no sientes tu mano rajada. Lo que sientes al observar es como una pequeña versión, una pequeña dosis de la experiencia total. Si no pudiéramos congelarla de alguna manera, médicos y enfermeras no podrían llevar a cabo su trabajo.

 

¿Nacemos con ella o se desarrolla?

Los niños parecen venir preparados al mundo para entender cuando las personas están en un problema y también con los mecanismos mentales necesarios para usar la empatía. Pero esta se acaba de desarrollar por completo en los primeros años de vida. Por ejemplo, los niños de menos de un año de edad ya responden ante problemas de otros con preocupación y se acercan a quienes sufren. Aunque son las primeras muestras de empatía, esta reacción no difiere mucho de la de un perro o un gato. Esto se debe a la necesidad de la maduración de ciertas estructuras cerebrales, pues a esa edad tampoco se reconocen en un espejo o es complicado contagiarles el bostezo: uno de los indicadores de la existencia de la empatía. Pero a los pocos meses añaden otras respuestas que revelan una mayor comprensión de lo que ocurre. Por ejemplo, el psicólogo Felix Warneken, en varios experimentos ha probado que los niños, antes de aprender a hablar ya son capaces de corregir acciones erróneas o dar información a los que la necesitan. Warneken, sin mirar a los niños fingía no saber apilar unos libros en orden o haber perdido objetos en una habitación. Estos le ayudaron casi en el cien por cien de las ocasiones sin recibir órdenes ni recompensas por hacerlo. Es decir, mostraban una preocupación empática o simpática que implica procesos más complejos que el simple contagio emocional.

 

Los mecanismos neuronales y fisiológicos de la empatía

Poseemos espejos en el cerebro. Una clase especial de células nerviosas o neuronas reflejan el mundo exterior en el interior de nuestro cerebro, revelando un sendero desconocido hasta ahora para entender la mente del ser humano. Hace un par de décadas, un equipo de neurobiólogos de la Universidad de Parma, liderado por Giacomo Rizzolatti, se encontraba investigando la actividad motora de los macacos. A un grupo de individuos de esta especie le colocaron electrodos en la corteza frontal inferior para estudiar las neuronas que intervienen en el control de los movimientos de la mano. Durante cada experimento, registraban la actividad de una sola de las neuronas mientras uno de los macacos cogía plátanos. En un descanso, uno de los investigadores cogió una de las frutas para comérsela él. De manera sorprendente, la neurona del mono registró actividad sin que este hubiera movido un solo dedo. Tras comprobar que no se debía a un fallo de la tecnología que empleaban, repitieron el experimento una y otra vez, obteniendo los mismos resultados.

Habían descubierto sin querer unas células nerviosas que se encuentran en el cerebro pero probablemente en otras partes del cuerpo también, llamadas “neuronas espejo”, las cuales son la prueba fisiológica de la empatía. Estas neuronas nos permiten comprender lo que le ocurre a otros individuos porque se activan al observar, haciéndonos experimentar una versión simulada de manera inconsciente y automática. Están relacionadas directamente con la empatía porque gracias a ellas podemos “sentir los sentimientos de otros” y entender sin necesidad del razonamiento. Esto quiere decir que las similitudes entre observar y ejecutar uno mismo la acción son tan grandes y sus efectos tan similares que pueden llegar a confundirse.

Las neuronas espejo también son estimuladas cuando se escuchan sonidos. La bióloga Valeria Gazzola, ha realizado estudios con acciones cotidianas y los sonidos asociadas a ellas, como arrugar una hoja de papel, comer patatas fritas o escuchar el mar. Descubrió que las áreas del lóbulo temporal, el lóbulo parietal, y el córtex premotor se activan. Las mismas zonas que se usan cuando se están haciendo manera real. En el marketing, se ha utilizado este truco de manera regular antes de descubrirse su existencia. Por ejemplo, el típico anuncio de coca-cola al inicio de las películas en las que suena una botella destapándose. El objetivo es activar estas misteriosas neuronas espejo.

Aún quedan muchos misterios por resolver en lo que respecta a las neuronas espejo y sus verdaderas funciones. De momento, estas neuronas se han encontrado en humanos, algunos primates no-humanos y otros mamíferos de alto coeficiente cerebral, como elefantes, delfines o ballenas.

Algunos científicos sugieren que además de la comprensión, estarían especializadas en la imitación y en la importante función de captar las intenciones de aquellos que nos rodean. De ser cierto, implicaría que son fundamentales en los procesos de aprendizaje por imitación, como es el caso de la adquisición del lenguaje. Pero también se trataría de un elemento fundamental a la hora de emitir juicios morales sobre lo que está bien o mal, ya que sólo se puede evaluar de manera correcta cuando conoces las intenciones.

 


Autor: Pablo Herreros Ubalde 25 abril 2016

Meterse en una cueva, hacer lanzas, ¿realizar culto a los muertos?… son sólo algunas de las acciones que los chimpancés están llevando a cabo y que los investigadores están analizando para tratar de averiguar si guardan relación con los humanos de la Prehistoria.

 

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Autor: Pablo Herreros Ubalde 22 abril 2016

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Descarga el PDF completo aquí: Lienzo de la colaboración. Observatorio RRHH

Contacto con el autor: herreros.c@gmail.com

 


Autor: Pablo Herreros Ubalde 22 abril 2016

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El beneficio de la presencia de animales domésticos en los procesos de recuperación o tratamiento de enfermedades crónicas está demostrado científicamente que acelera o mejora los proceso de recuperación. Calman la ansiedad, alegran a sus dueños y dueñas. Además se acaba de probar que retrasan la aparición del Alzheimer. Proporcionan cariño y generan emociones positivas en los convalecientes que se traducen en un aumento de las defensas. Hay iniciativas sueltas por el mundo que están resultando esperanzadoras y España no debe quedarse atrás en este asunto una vez más.

 

https://www.change.org/p/pablo-herreros-ubalde-por-una-ley-que-permita-y-regule-el-acceso-a-perros-y-gatos-a-hospitales-residencias-etc?recruiter=424634058&utm_source=share_petition&utm_medium=copylink

 

 


Autor: Pablo Herreros Ubalde 21 abril 2016

Instituto Max Planck, Leipzig

Publicado en elmundo.es  http://www.elmundo.es/blogs/elmundo/yomono/2016/03/12/la-religion-de-los-chimpances.html

 

Extraño ritual de los chimpancés: ¿el origen de la religión?

Investigadores del Instituto Max Planck en Leipzig (Alemania), han descubierto un extraño ritual que los chimpancés de las selvas de Guinea Bissau realizan asiduamente. Éstos lanzan piedras en los huecos de los árboles sin una función práctica aparente. Son tantos los que se acercan a realizarlo que el resultado es una pila de piedras, unas sobre otras, en árboles muy concretos. Los científicos han encontrado varios de estos lugares con dichas piedras en su interior o junto a ellos. El resultado, desde la mirada humana, es algo así como un tótem o símbolo de algo misterioso que aún no sabemos descifrar.

¿Se trata entonces de santuarios o lugares sagrados? Los chimpancés usan palos y piedras como herramientas a diario pero se ha podido comprobar que las usadas en estos rituales simbólicos no tienen ninguna otra utilidad. Estas piedras son diferentes y el contexto no tiene que ver con la obtención de alimento, la defensa ni un mayor estatus social.

Lo más intrigante es que los seres humanos de la prehistoria también realizaban estos rituales y se parecen mucho a los encontrados en chimpancés. Son las raíces del comportamiento religioso o espiritual. Aún hoy en día algunos habitantes originales del oeste de África lo practican. En su mayoría son comunidades indígenas con creencias animistas, quienes también apilan piedras en los huecos de los árboles que consideran sagrados. A veces es una ofrenda. Otras un símbolo que lo señala para que todos puedan identificarlo. Pero encontrar algo similar en animales era algo inimaginable hasta ahora.

Las hipótesis de los investigadores son principalmente dos. Por un lado, podría ser parte de una exhibición o demostración de fuerza que realizan los machos provocando un sonido estruendoso. Vendría a ser el sustituto de lo que hasta ahora realizaban dando patadas en los árboles. La segunda explicación posible es más inquietante porque se trataría de un lenguaje simbólico que aún no podemos descifrar.

Otro caso extraordinario fue descubierto por el Instituto Jane Goodall, en la comunidad de chimpancés de Gombe, en Tanzania. Allí existe una zona de cataratas y ríos que atraviesan la selva en la época de lluvias. Cuando los chimpancés se acercan hacen demostraciones de fuerza, arrancando palos y tirando piedras. Pero según se acercan al agua su comportamiento cambia por completo. El nerviosismo da paso a la tranquilidad. Los chimpancés se sientan y se quedan absortos, con la mirada perdida hacia el agua, al igual que los humanos pensativos miran el mar o la corriente del río fluir. También las tormentas provocan en ellos comportamientos como las comentadas demostraciones y extrañas ” danzas “, según relata la propia Jane Goodall.

¿Podrán estos hechos arrojar luz sobre los orígenes del ritual en la historia de los homínidos? Son una valiosa pista sobre nuestro pasado, pero necesitamos saber más datos, como por ejemplo si existe una relación de estas señales con su territorio, ya que otra posibilidad es que con esas piedras estén marcando límites, del mismo modo que los humanos señalamos las fronteras u otros lugares que delimitan las tierras. Un gran paso en la evolución de nuestra especie que ahora puede que también esté presente en otros animales.

Sobre la espiritualidad de los chimpancés, no sabemos nada y quizás debamos esperar mucho tiempo antes de concluir algo serio. Pero comienzan a emerger pequeñas evidencias que nos obligan a preguntarnos sobre estas misteriosas ofrendas y bailes que llevan a cabo los chimpancés.


Autor: Pablo Herreros Ubalde 16 marzo 2016

En el programa “Yo, mono” de La 2 TVE, dedicado al arte y sus orígenes, preguntamos a varios niños sobre varias obras de arte de fama internacional. Las respuestas sorprendieron al equipo. Fantásticos críticos y primates…


Autor: Pablo Herreros Ubalde 7 marzo 2016
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Niño en Ucrania criado por perros

 

En El libro de la Selva, una serie de cuentos escritos por el premio nobel Rudyard Kipling, el protagonista principal, Mowgly, es un niño que se pierde cuando sus padres huyen del ataque de un tigre con malas intenciones llamado Shere Khan. Entonces, los lobos de la jungla le adoptan y le protegen como si fuera un miembro más de la manada.

La historia de Mowgly nunca ocurrió pero sí ha habido casos similares en el mundo. Uno de los más increíbles es la historia de Natasha Mikhailova, el cual salió a la luz en el año 2009. Esta niña siberiana, al poco de nacer fue rechazada por sus padres y sólo se la dejó convivir con unos perros en una azotea. Durante dos años, sus progenitores ni siquiera le hablaron ni dieron de comer nada especial. No tuvo contacto con otros humanos ni con el mundo exterior. Fue tratada como un perro más. Lo que ocurrió después fue que Natasha dejó de hablar y comenzó a ladrar, a beber con la lengua y a caminar a cuatro patas. El cariño y conocimientos que sus padres le negaron lo encontró en los perros. En la actualidad reside en un centro de rehabilitación social.

Pero también tenemos un caso en España que se convirtió en película y documental. Se trata de Marcos García, al que he tenido el gusto de conocer y entrevistar personalmente. Su padre y madrastra, quienes le maltrataban, le vendieron a un pastor de Sierra Morena con tan solo unos pocos años de edad. Cuando el pastor murió, Marcos decidió quedarse en las montañas. Un día que Marcos tenía mucho hambre y frío se metió en una lobera donde había varias crías. Allí se quedó dormido hasta que aparecieron el gran lobo y la gran loba que regresaban de cazar. Al principio, cuenta Marcos, le gruñeron y él se echó las manos al cuello para protegerse de un posible ataque. Pero en un instante todo cambió y los amenazantes gruñidos se convirtieron en lametazos. Hasta le dieron comida con su propia boca. Desde ese mismo momento se convirtió en un miembro más de la manada. Aprendió a cazar con ellos, a hacer ruidos de animales para atraerlos y poder comer. Hasta se vistió con las pieles de sus presas.

A finales de los años 50, otro niño fue encontrado viviendo con gacelas en un desierto sirio. Con una musculatura increíble, era capaz de alcanzar los 50 kilómetros por hora corriendo. Tuvo que ser capturado por policías a bordo de un todoterreno. Posteriormente, fue institucionalizado durante un tiempo pero se escapó sin que nada se sepa hasta el día de hoy. Se desconoce cómo llegó a vivir en ese desierto o dónde se encuentra en el presente. La misma suerte corrió un adolescente encontrado en un bosque ruso que vivía como un lobo en una manada. Sin capacidad de hablar y muy agresivo, se escapó del hospital el mismo día que fue capturado. Aún hoy es buscado por las afueras de Moscú.

Vania Yudin vivía con su madre en un apartamento lleno de pájaros. Su madre se negó a tener cualquier tipo de contacto con él. Ni siquiera se dignaba a hablarle. Como consecuencia, el niño no podía pronunciar una sola palabra pero sí aprendió a hacer los sonidos de los animales con los que convivía. Expresaba sus sentimientos agitando los brazos, como lo hacen los pájaros con las alas. Su caso fue conocido cuando tenía la edad de 7 años y fue trasladado por los servicios sociales a una institución que se encargó de su rehabilitación.

El año pasado, las autoridades malasias anunciaron que al fin capturaron al “niño orangután”, del cual aún no se sabe ni la identidad ni el nombre. Sólo se conoce que tiene entre 4 y 7 años de edad. El caso fue reportado a la policía por los lugareños y el ejército comenzó una larga búsqueda hasta su captura. Este niño salvaje ha estado viviendo con orangutanes durante muchos años, viajando y trepando por los bosques, comunicándose y alimentándose como si fuera un primate más. De hecho no sabe hablar. Su captura fue especialmente difícil porque los orangutanes, su verdadera familia, le ayudaron para que no fuera apresado por el ejército, responsables de la misión. Los soldados tuvieron que sedar a tres de estos grandes simios con dardos tranquilizantes para poder agarrarle y llevarle a la localidad más cercana. Cuando ese mismo día fue ingresado en un hospital, tras unos análisis, los doctores estaban sorprendidos de su buen estado de salud.

Pero no es el primer caso de niños humanos criados por primates. En el año 1996, en Nigeria, fue encontrado Belo, “el niño chimpancé”, con 10 años de edad aproximadamente, de los cuales año y medio fue miembro de una comunidad de chimpancés, quienes le cuidaron y protegieron de los peligros. Otro caso digno de observación fue el de John Sebunya en Uganda, encontrado en el año 1991 tras ser criado por monos durante varios años en la selva.

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Fotograma de la película “Entre lobos”

Hay más casos, pero lo que todos tienen en común es que estos niños, afortunadamente, encontraron en los animales lo que los miserables humanos no les quisimos dar.


Autor: Pablo Herreros Ubalde 23 febrero 2016

Un grupo de monos aulladores. CAROLYN M. CROCKETT

Puede que no te hayas fijado, pero los testículos del ser humano son bastante pequeños comparados con los que tienen el resto de los primates. Por ejemplo, los de los chimpancés y los bonobos doblan en volumen el de las personas. En este sentido, son la envidia de Nacho Vidal o Rocco Siffredi.

El tamaño de estos órganos no es algo azaroso en el Reino Animal, sino que responde a una lógica evolutiva y a estrategias concretas. Cuando en una sociedad de primates, las hembras se aparean con varios machos, en el interior de del útero se encuentran espermas de varios individuos. Como normalmente sólo uno puede fertilizar el óvulo, entonces se produce lo que en biología evolutiva se denomina “competición espermática”.

No se trata de que los espermatozoides se aticen los unos a los otros. Simplemente consiste en que, aquellos que hayan eyaculado una mayor cantidad, porque poseen unos testículos que albergan más esperma, tienen más posibilidades de ser los ganadores. Por eso, a lo largo de la evolución, algunas especies han sido mejor dotadas, nunca mejor dicho.

Pero hay esperanza, amigos primates. Un equipo de investigadores liderado por el biólogo Jacob Dunn ha descubierto que la naturaleza tiene maneras de compensar estas carencias. El primate estudiado en cuestión es el mono aullador, el cual habita en las selvas de Suramérica. Este interesante mono es conocido por los intensos rugidos que es capaz de producir a pesar de su pequeño tamaño. Las vocalizaciones que realiza tienen el propósito de atraer a hembras y defender su territorio de otros machos. Es decir, compiten por medio de sonidos.

Además, como viven en selvas frondosas, comprobarlo es complicado para otros rivales que no ven su verdadero tamaño y pueden sentirse intimidados por semejantes ruidos. Es como si un humano de baja estatura gritara con todas sus fuerzas escondido detrás de un árbol para intimidar a sus enemigos, haciéndoles creer que es más alto y corpulento.

Pues bien, Dunn ha comprobado que cuanto menor es el tamaño de sus testículos, mayor es el volumen con el que aúllan. Parece que se trata de un mecanismo que equilibra las estrategias de competición con otros machos mediante sonidos con la capacidad de fertilizar a las hembras a través de una eyaculación más abundante.

En esta especie, algunos machos viven en harén, mientras que otros deben compartir hembra. Los primeros, al tener acceso seguro a la reproducción, deben mantener su harén mediante potentes vocalizaciones y por lo tanto no necesitan testículos más grandes. Los segundos, que no gozan de exclusividad con las hembras, sí han desarrollado un mayor tamaño de sus partes.

Para llegar a esta conclusión, analizaron la relación entre el hiodes, un órgano con el que cuenta esta especie para amplificar sus vocalizaciones en la zona del cuello, con el tamaño de sus testículos. Dunn encontró una correlación inversa entre ambos. A mayor tamaño de los testículos, menor es este órgano que hace más potentes los sonidos.

En definitiva, tomad nota. No sólo es una cuestión de pelotas. La naturaleza es sabia y compensa a los individuos menor dotados con otras armas con las que alcanzar sus objetivos.


Autor: Pablo Herreros Ubalde 23 febrero 2016

Llega la fecha más escalofriante de todo el año: la fiesta de Halloween. Las personas que lo celebran se vestirán con disfraces que inducen al terror y pasarán una noche de miedo asustándose los unos a los otros.

¿Pero por qué nos gustan tanto las películas e historias de terror? Han pasado millones de años de evolución y aún tenemos un instinto animal que nos hace temer la oscuridad, las sombras, los animales con dientes largos y ojos profundos, o las arañas. Un instinto de supervivencia que emergió hace cientos de millones de años, pero que aflora en cualquier momento del presente de manera inconsciente y nos estimula cuando tenemos miedo a que nos coman vivos.

La cuestión es que aún tenemos muchas reminiscencias de aquel instinto y modelos mentales que nos impulsaron a sobrevivir en la selva primero y en la sabana después. El psicólogo Nobuo Masataka, ha demostrado que los niños de tres años tienen más facilidad para detectar en una pantalla serpientes que flores. Además, su amígdala derecha, la zona del cerebro relacionada con el aprendizaje de los miedos, se activa con mayor intensidad cuando se les muestra animales que cuando son personas las que aparecen en la película.

¿Y el resto de los grandes simios? ¿También se enganchan ellos con las películas de miedo? En la Universidad de Kioto, uno de los laboratorios de primatología más importantes del mundo, unos científicos han descubierto que a los chimpancés también les gustan las películas de terror y además memorizan con facilidad escenas previas.

Vídeo: experimento sobre la afición de los chimpancés a las películas de miedo en la Universidad de Kioto.

Los chimpancés fueron expuestos a películas realizadas por el equipo investigador en las que un humano disfrazado de King-Kong atacaba y robaba a humanos. A continuación, otro vídeo mostraba a los humanos vengándose del falso gorila y atacándole con un martillo. Otros vídeos consistían en humanos disfrazados de chimpancés que aparecían en escena para robar y hacer el mal a personas. Lo que pasó a continuación es fascinante porque los chimpancés, con tal de poder ver cómo acababa la historia, ¡incluso dejaron de comer y de beber! ¡Estos simios lo estaban disfrutando a tope! Además, en un segundo pase de las películas, recordaban lo sucedido y ya fijaban sus miradas con anterioridad en las puertas desde dónde saldría los villanos.

Volviendo a nuestra especie, Sigmund Freud y los psicoanalistas de aquella época pensaban que las películas de terror nos gustan porque ese horror proviene de una misteriosa emergencia e identificación de imágenes con pensamientos de nuestra época más primitiva, que posteriormente han sido suprimidos por el ego civilizado. Por otro lado, el suizo Carl Gustav Jung también pensaba que este tipo de escenas “golpean” arquetipos enterrados en nuestro subconsciente colectivo: las imágenes de sombras, por ejemplo.

Pero este interés en el porqué de la atracción hacia las historias de miedo ya comenzó hace siglos, mucho antes de la aparición del cine. Algunos filósofos clásicos, como Aristóteles, pensaba que los cuentos de terror y violencia daban a las personas una oportunidad para purgar sus emociones negativas, un proceso llamado catarsis.

Otras teorías, como la de la transferencia de la excitación, formulada por el psicólogo Dolf Zillmannn subrayan que si la película termina con el héroe vencedor, se intensifican las emociones positivas. El problema de esta teoría es que la mayoría no acaban así.

Queda mucho por saber en este área y una gran cantidad de hipótesis por contrastar, pero a la luz de lo descubierto con los chimpancés y niños, en un primer análisis podemos llegar a la conclusión de que las películas de miedo y los cuentos de terror nos atraen porque despiertan nuestro sentido de la supervivencia, y quizás nos entrenan para peligros que existían en el pasado aunque en buena medida han dejado de amenazarnos en el presente.


Autor: Pablo Herreros Ubalde 23 febrero 2016

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Para los que siguen pensando que en la vida rige la ley del más fuerte o sólo sobreviven los mejor adaptados, llegan nuevas investigaciones que anulan este prejuicio por completo. Hace unos días se publicó una de las historias más emocionantes sobre la vida en sociedad de los chimpancés de los últimos tiempos.

Por primera vez, los investigadores de la Universidad de Kyoto, en Japón, han podido hacer el seguimiento completo de una madre y su cría con síndrome de Down, en las selvas de Mahale (Tanzania). El caso comenzó hace un par de años aproximadamente, cuando Christina dio a luz a una preciosa hembrita que nació con esta dificultad. Además, también sufría de una hernia que la impedía sentarse si no era gracias a la ayuda de terceros.

Pero vayamos al inicio de todo. El día del parto comenzaron los cuidados especiales que nos recuerdan a las madres humanas que con todo el amor del mundo tienen que luchar para que sus crías tengan la vida que se merecen, a pesar de las dificultades.

Christina adoptó un papel de cuidadora especial, adaptando su comportamiento a las necesidades especiales y limitaciones de la cría. Dado que la bebé no podía alimentarse por sí misma, no la destetó hasta muchos más meses después de lo habitual, proporcionándola así el alimento necesario. También dejó de comer termitas y hormigas, una importante fuente de proteínas para los chimpancés, porque eso le impedía tener las manos libres para mantener a la cría en sus brazos. De no ser así, no habría llegado viva hasta la edad de dos años.

A pesar de la ansiedad, Christina no abandonó a su cría en ningún momento hasta el día de su muerte. “Las madres que tienen que proporcionar cuidados intensivos a sus hijos o hijas, sufren de más estrés que el resto de las progenitoras”, declararon los investigadores japoneses. Pero eso no la detuvo en ningún momento. Christina continuó luchando por su preciosa hija.

Por suerte, otra hija suya también participaba en su cuidado. Se trataba de una hermana mayor, de once años de edad, quien solía acercarse para jugar, transportarla y acicalarla con mucho cariño. A veces, la madre directamente se la ponía encima, algo que es inusual en el comportamiento de esta especie, como informó Michio Nakamura, uno de los integrantes del equipo de investigación. Cuando esto sucedía, la mamá rápidamente aprovechaba el tiempo para trepar a los árboles y coger fruta.

Pero lo impresionante es que Christina no dejaba a otros parientes tocar a la cría ni mucho menos cargarla. Es como si entendiera que no todos sabrían tratarla adecuadamente y adaptar sus movimientos a las necesidades de un ser con estas dificultades. Sólo su hermana mayor tenía permiso.

No es el primer caso de ayuda a los más necesitados del grupo que encontramos en primates. El primatólogo Frans de Waal, ha observado hace años el caso de una macaca que nació sin manos ni pies. La hembra vivió una vida normal y hasta tuvo descendencia. La ayuda y adaptación del grupo a su ritmo y necesidades lo hicieron posible.

Estos descubrimientos son muy interesantes porque pueden ayudarnos a entender la evolución del comportamiento de ayuda mutua en nuestra especie. De esta manera podemos saber si el ancestro común de chimpancés y humanos ya poseía esa tendencia a hacerlo o no. Pero principalmente, derriban un modelo mental imperante en la sociedad que pone el énfasis en la supervivencia individual, olvidándose de lo fundamental que ha sido el grupo y la ayuda mutua, tanto para la existencia de nuestra especie como para otras cercanas.