Autor: Pablo Herreros Ubalde 28 octubre 2010

Las gentes que habitan las laderas del Himalaya utilizan desde tiempos inmemoriales un potente antídoto contra las picaduras de insectos y reptiles que se extrae de las raíces de una planta llamada “chota-chand”. Se sabe de sus propiedades porque unos pequeños mamíferos denominados mangostas suelen consumirla antes de cazar serpientes, lo que reduce el riesgo de muerte en los enfrentamientos.

Una hembra de chimpancé enseña a su cría a seleccionar plantas y a sujetarlas para su ingestión (imagen: usuario de Flickr).

Los casos más asombrosos de automedicación provienen de los grandes simios de África. Es frecuente observarlos consumir hojas enteras sin masticar, lo que demuestra que su interés no es simplemente alimenticio, sino satisfacer otro tipo de funciones. Por ejemplo, en muchas zonas de este continente, chimpancés y humanos consumen las mismas plantas con los mismos fines médicos, como ocurre con la Vernonia amygdalina, un pequeño árbol cuyas hojas contienen sustancias que sirven para controlar parásitos intestinales que causan infecciones graves. Cuando las encuentran, mastican la médula que es donde se encuentra la parte activa, y de la que extraen un jugo amargo. Los análisis químicos muestran la existencia de un gran número de componentes activos en este líquido. Lo mismo ocurre en comunidad de Mahale, en Tanzania, donde ingieren la corteza de un árbol llamado Pycnanthus angolensis, usado también por sus vecinos humanos como purgador y laxante.

La manera en que utilizan las plantas nos obliga a pensar que existe intencionalidad en su uso y que no es un mero beneficio secundario de algunos alimentos. Un caso que lo avala ocurre con los chimpancés de la comunidad de Kibale, en Uganda, que comen unas bayas muy amargas que contienen tóxicos antivirales y antibacterianos que consumidas en exceso resultan letales. En las pruebas realizadas con ratones, dos gramos de esta sustancia eran suficientes para provocarles la muerte, lo que prueba que los chimpancés poseen ciertos conocimientos y plena conciencia en su consumo.

Un ejemplo de gran interés y que nos recuerda a los casos dopaje en deportes es el que realizan los elefantes asiáticos antes de emprender largas distancias, cuando comen una leguminosa llamada Entada schefferi que contiene moléculas activas que sirven para aliviar dolores y aumentar la resistencia.

Un grupo de elefantes busca sales minerales en una cueva.

Otro comportamiento de automedicación muy extendido en el reino animal es la geofagia, que consiste en chupar rocas y comer tierra. Muy a menudo, los elefantes de todas las especies, buscan cuevas en las faldas de los volcanes donde, tras rascar las paredes con los colmillos, ingieren unas sales que contienen minerales. Este curioso patrón de conducta lo suelen realizar por las noches y los más pequeños del grupo tienen la oportunidad de aprender su localización de los adultos. En algunos análisis realizados recientemente se han encontrado hasta doce minerales, entre los que se encuentran sodio, magnesio, zinc, cobre, calcio, hierro y fósforo, todos ellos necesarios para el correcto funcionamiento del organismo. Puede que la búsqueda en cuevas se deba sólo a que para estos animales es más fácil cavar en el techo que en el suelo, aunque no estamos seguros de ello todavía.

También existen soluciones muy originales a problemas como son las picaduras de insectos. Los capuchinos que habitan las selvas de Sudamérica se frotan en pelaje con arañas que contienen químicos potentes como las benzoquinona, que repelen a los mosquitos. También usan varias plantas con este mismo fin. De hecho, muchos productos de este tipo de venta al público en las farmacias, contienen los mismos elementos activos.

Pero estos comportamientos no son exclusivos de los mamíferos. En un estudio reciente llevado a cabo por el biólogo evolutivo Jaap De Roode, de la Universidad de Emory, se revela cómo las mariposas monarcas tratan a sus larvas con unas hierbas que funcionan como defensa contra los parásitos. En la prueba se crió en el laboratorio varias mariposas. Cuando éstas crecieron, algunas se vieron infectadas por parásitos. Después las trasladaron a otro emplazamiento en el que había dos tipos de hierbas, una con propiedades medicinales y otra sin dichas propiedades. Las infectadas preferían la primera, mientras que las otras no mostraban preferencia alguna.

El investigador Jaap de Roode explica cómo las mariposas monarca “medican” a su descendencia para evitar los parásitos.

A pesar de la proliferación de empresas farmacéuticas por todo el planeta, la mayor parte de las sociedades humanas todavía dependen de las plantas para el tratamiento de diferentes dolencias y no tienen acceso a otro tipo de remedios, así que gracias a la observación de los animales en libertad, podemos aprender del uso que hacen de las diferentes especies vegetales, ya que encontramos comportamientos de automedicación en multitud de especies de mamíferos, aves e insectos. Además, debido a la creciente resistencia que hemos desarrollado a los antibióticos y otras medicinas, el estudio sistemático de las plantas consumidas por animales y humanos que viven en sociedades tradicionales puede ser de gran interés para combatir la ineficacia, e incluso sustituir en algunos casos muchos de los fármacos más comunes que consumimos en la actualidad.



10 Respuestas to “Por prescripción propia”

  1. GUYUS:

    Los seres humanos hemos creado leyes morales entre nosotros y hemos dotado de esos valores a los otros seres humanos según unas ciertas cualidades: su capacidad de tener conSciencia propia y su capacidad para sentir.

    -No se trata de inteligencia, cultura o habla ya que valoramos a personas con disminución psíquica, alzheimer, síndrome de down, etc… limitaciones que en muchos casos les impiden desarrollar esas cualidades plenamente
    -Tampoco los valoramos por su capacidad de crear, ya que también valoramos la vida de un ser humano con minusvalías que le impidan desarrollar cualquier habilidad creativa.
    -Tampoco los valoramos por su capacidad de comunicar, ya que también valoramos la vida de un bebé aunque no sepa o no pueda hablar.
    -Tampoco valoramos su condición “científica” de seres humanos(adn), ya que la mayoría estamos a favor del aborto mientras se trata de un embrión y también estamos a favor de la eutanasia cuando el ser humano se encuentra en estado vegetativo(caso de Eluana Englaro)

    Por lo tanto, y si nos regimos por esa misma lógica, vemos que los animales comparten esas mismas cualidades( conSciencia y capacidad de sufrir) que hacen a los seres humanos ser receptores de esa categoría moral y por tanto de derechos, con lo que estamos discriminando a los animales, por la simple razón de pertenecer a otra especie.

    El debate sobre derechos animales no es un debate biológico sino que es un debate ético/ filosófico, ya que otorgar derechos es algo completamente contranatura, incluso dentro de los seres humanos. Por la misma razón por la que no apelamos a la naturaleza para excusar ciertas conductas humanas: por ej: a ninguno de nosotros nos gusta ver como un adulto abusa de un niño (la ley del mas fuerte.) o dejamos a una persona morir de inanición si tiene dificultades en tener acceso a la comida.

    Ahora bien, hay otra posibilidad ética que se produce dentro de la misma lógica que es el derecho de supervivencia personal. Ninguno de nosotros es partidario de matar a otro porque sí, pero tenemos una excepción y es cuando se trata de supervivencia personal, y esa es la misma excepción que transmitimos los veganos a los animales. Yo no veré inmoral matar a un animal cuando no haya alternativa y se ponga en riesgo la propia supervivencia personal(legítima defensa) o como en el caso de muchos lugares que no tienen opción de seguir una dieta vegana sin poner en riesgo su vida: tribus africanas, esquimales… de la misma forma que tampoco vería inmoral en esos casos el consumo de carne humana.

  2. Virginia:

    A la vista de esta artículo la reflexión inmediata es, si los seres humanos hemos aprendido qué principios activos curan gracias a las plantas y la observación de la propia naturaleza, si los que quedan por descubrir van sujetos a especies vegetales que aun no sabemos ni que exísten y a otras que estan estudiandose…entonces ¿porque la humanidad se queda impasible ante la destrucción sistemática de su fuente de sanación y su fuente y medio de sustento vital? ¿Porque no exigimos desde las masas un cambio en el modelo de consumo ineficiente que tenemos para pasar a un modelo eficaz que consuma menos recursos y, seguramente, con mejores resultado? La tecnología y conocimiento lo tenemos solo nos falta tomar la decision de aplicarlo antes de que sea demasiado tarde.

  3. paco:

    Medicarse es utilizar recursos extra del exterior para producir un efecto deseado, entre la medicacion y la alimentacion no hay una diferencia apreciable en el mundo animal, seguramente es un instinto natural, el hombre convierte la medicacion en un fenomeno con reglas y leyes para controlar un efecto indeseable socialmente, y establece que medicamentos son aceptables la manera y la medida, de esta forma deja de ser conducido por su instinto natural y confia en unas reglas que muchas veces son tendenciosas

  4. Monica:

    Creo que con esta informacion queda demostrada la importancia de estar
    conectados con la naturaleza, la madre tierra y el universo.
    Como sucedia con las culturas antiguas,los Egipcios,,Mayas,Preincas he Incas,etc nos han sorprendido con sus vestigios… no sera que estaban mas enfocados en observar y profundizar en la naturaleza, el cosmos?

  5. Araceli Martinez:

    Sé que estoy ambientada a un estilo de vida, soy de un país cuyos pobladores originarios tenían consciencia del uso de las plantas para aliviar, la conquista, y periodos históricos que le siguen son más de transformación a estilos de vida; y la importancia inmediata de someter e ignorancia a lo nuevo hacen que se cancelen oportunidades de transformar culturas con el mejor aprovechamiento de ambas, entonces se pierde mucho de esa conciencia del uso básico de nuestro instintos que crearon consciencia del buen uso de los recursos naturales, y paradójicamente quienes apuestan en invertir en estudios sobre el comportamiento de los animales, como este caso, retribuye la perdida de esta habilidad del hombre al mostrar el uso que realizan los demás seres vivos del planeta. Regresamos la vista a hacer consciencia de nuestra simple condición humana como habitante de éste planeta.

  6. francisca toro montero:

    Hola!este comportamiento de los animales se debe ,al mismo sistema que por ejemplo las embarazadas con los antojos,que tu cuerpo necesita una determinada sustancia y tu cerebro te dice que comer porque en ese alimento encontraras la sustancia necesitada. ¿es asi ?
    Me guataria que me respondiese gracias.y disculpas otra vez.

  7. Fabiola Ganivet:

    La esencia de la Naturaleza, nos enseña a aprender cada día, a entendernos, a escuchar y ser escuchados….
    Gracias, Eduard

  8. Los animales se automedican:

    […] Los animales se automedican http://www.somosprimates.com/2010/10/por-prescripcion-propia/ por xoxeinha hace 2 segundos […]

  9. Pablo Herreros Ubalde:

    Estimada Francisca, es probable que en algunos casos de automedicación esté implicado el mismo mecanismo que hace que los organismos intuyamos de manera inconsciente la necesidad de ciertos micro nutrientres mediante el deseo de determinados alimentos. Otros casos más asombrosos no pueden explicarse mediante pura intuición o información con la que nacemos, sino a un aprendizaje rigurosos, como ocurre con las bayas consumidas por la comunidad de chimpancés de Kibale, en Uganda. Muchas gracias por participar en los comentarios. Saludos. Pablo.

  10. Ricardo Fujita:

    Estimado Pablo,

    Excelente artículo que con ejemplos de otras especies refuerza nuestra naturaleza animal y que la utilización de otros organismos para el bienestar no es exclusividad de los humanos sino que viene pasando por cientos de millones de años. Ejemplos domésticos son nuestros perros y gatos que comen pasto para purgarse de pelos y posiblemente de parásitos. Será un tema a discutir en mis clases de genética y evolución en medicina y biología. Su página es un gran descubrimiento¡¡¡,

    Saludos

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